口臭の1つの原因は、人間が生きていくうえで絶対に必要な栄養素であるタンパク質。どんなメカニズムで口臭が発生し、どう対策すれば良いのでしょうか。

タンパク質が口臭の原因になる?

口内のバクテリアがタンパク質を食べる

わたしたちが生きていくために必ず摂らなければならないタンパク質も、口臭の原因になります。正確には、タンパク質が口臭を発生させるバクテリアのエサになるのです。このバクテリアは、「嫌気性菌」と呼ばれるもので、舌や歯の裏側などに生息しており、歯周病の原因にもなります。そしてこの菌が口内でタンパク質を分解、増殖するときに、口臭が発生するのです。

いくら口臭の元になるといっても、冒頭で書いた通りタンパク質を摂らないという訳にはいきません。では、嫌気性菌の働きを抑え、口臭を防ぐにはどうすれば良いのでしょうか。じつは、口腔内が酸性だと嫌気性菌が増殖しやすくなるのです。だから、酸性になりやすい糖分の摂取を控えることが口臭を防ぐコツとなります。とはいえ、糖分はタンパク質同様、人体にとって必要なものですし、食事の中にも含まれています。そこで、食事と一緒に殺菌効果の高い緑茶などを飲むようにすると良いでしょう。

また、口内のph値を下げ、酸性から戻す効果を持っているのが、キシリトールです。つまり、食後にキシリトールのガムをかむだけでも、嫌気性菌の働きを抑え、口臭予防をすることができます。

タンパク質が蓄積してできる「舌苔」に注意!

嫌気性菌が増殖するときに口臭が発生するため、そのエサとなるタンパク質が口臭の原因になると説明しました。じつは、その細菌の温床となるばかりか、同時にタンパク質を多く含む“あるもの”が、口腔内に発生していることもあります。

舌を鏡に映してみたとき、白い汚れがついているのを見たことがある方もいるのではないでしょうか。それが、「舌苔」です。文字通り舌の上に苔のようにこびりついていますが、その正体は、舌の表面の突起の間に付着した細菌や、口の中から剥がれ落ちた粘膜細胞、食べかすのかたまりなど。ここに、タンパク質や細菌が多く含まれているのです。唾液が少なく口の中が乾燥している場合や、体調が悪く、免疫力が低下しているときなどには、細菌の繁殖も進み舌苔も増えるため、口臭がきつくなることも多いものです。

舌苔は単に口臭の原因になるだけではありません。病原菌が含まれていることがあるため、その菌が気管から肺へと運ばれて、誤嚥性肺炎の原因にもなったりします。さらに、味を感じる味蕾を阻害する場合もあり、口腔内で発生するいろいろな問題の原因となっているのです。

舌苔の状態で分かる生活習慣

舌苔は口臭の原因となるものですが、健康状態によってさまざまに変化します。正常なときは、舌は薄いピンク色で、舌苔は舌の縁を除いた部分についています。

舌苔が白く厚いときには、疲労や代謝の悪化、風邪などが考えられます。また、ストレスや不眠症、自律神経の乱れによってもこの状態に。次に、抗生物質を長期的に服用している方は、舌苔が黒っぽくなる場合があります。このときは、医師の判断を仰ぎましょう。ほかにも、タバコの吸い過ぎや消化器系の臓器に不調があると、黄色っぽい舌苔が出ます。生活習慣を改め、臓器を休ませることが大切です。

一方、まったく舌苔がないのも問題です。この主な原因は、呼吸器系の疾患や慢性的な栄養失調、代謝機能の低下が考えられます。舌苔があるけれど、一部はがれているという方は、胃腸の働きの低下、ビタミン・タンパク質不足、消化不良などが疑われます。まずは食事の改善から始めましょう。また、舌苔に赤い点が見える状態は、ストレスや不眠症から起こります。同じく生活環境を見直してみる必要があるでしょう。

以上のように、舌苔はさまざまな病気や体調不良の原因を探るバロメーターとしても機能するのです。

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